때는 1882년, 13개월이나 급료를 받지 못했던 구식군인들에게 희소식이 날아들었다. 드디어 급료를 준다고 모이라고 한 것이다. 하지만 급료를 받은 구식군인들은 쌀을 보고 폭발할 수 밖에 없었다. 선혜청 고지기(관아의 창고를 지키는 사람)의 농간으로 쌀의 양도 턱없이 적고, 그나마 모래가 잔뜩 섞여 있었기 때문이었다. 흥분한 구식군인들은 선혜청 고지기에 몰매를 가했습니다. 민겸호는 당시 선혜청 당상으로 구식군대의 폭동 주모자를 찾아 죽이겠다고 하였습니다. 이에 구식군인들은 흥선대원군을 찾아 자신들의 억울함을 호소하고 도움을 요청하였습니다. 

 자신들이 이렇게 대접이 좋지 않게 된 것은 민씨일파의 개화정책 추진이라고 생각한 구식군인들은 개화 정책을 추진하던 민씨 관리들을 죽이고 민겸호도 죽였습니다. 신식군대 별기군의 훈련교관 호리모토도 죽이고 일본 순사들도 죽였습니다. 그리고 개화정책을 추진하던 배후의 인물이라고 생각한 왕비 민씨를 죽이려 궁궐까지 들어갔습니다. 하지만 왕비 민씨는 왕비의 옷을 벗고 궁녀의 옷으로 갈아입었습니다. 그리고 난을 피해 충주 장호원의 충주목사 민응식의 집으로 피신하였지요.

 고종은 사태를 수습하기 어려워 흥선대원군에게 도움을 요청합니다. 흥선대원군이 재집권을 하게 된 것입니다. 하지만 민씨 일파는 재빠르게 청나라에게 군대 파병을 요청합니다. 청나라는 임오군란을 절호의 기회라고 생각하였습니다. 조선에 대한 청의 종주국 위치가 흔들리고 있었기 때문입니다. 청은 대원군을 제거하고, 임오군란을 평정하며, 조선의 종주권을 회복하기 위해 무력 개입에 나선 것입니다.


 광동수사세족 오장경은 북양함대 군함 4척에 경군 3000명을 동원하여 덩저우를 출발하여 조선 남양만 마산포에 상륙합니다. 남양만 마산포는 현재 화성시 송산면 고포리입니다. 그리고 한양에 입성하여 오장경과 원세개는 운현궁에서 흥선대원군을 만납니다. 그리고 청나라 진지로 답방하여 현재 조선의 문제에 대해 의견을 나누자고 하였습니다. 대원군은 소수의 병력을 대동하고 남대문 밖에 있던 청나라 진지에 답방하였습니다. 대원군은 청나라가 조선의 현실 문제에 대해 중재해 줄 것이라고 믿었던 것입니다. 하지만 청군은 대원군을 임오군란의 주모자로 몰아 남양만으로 압송합니다. 재집권한지 33일만의 일입니다.

 남양만에서 청군 군함 등영주함에 실려 텐진으로 압송됩니다. 더 기막힌 것은 청군에 끌려간 대원군이 죄인취급 당하며 북양대신 이홍장의 국문을 받는 것입니다. 일국을 호령했던 대원군의 말로가 참으로 비참하다고 생각이 듭니다. 하지만 이홍장의 국문에 비굴하지 않았던 대원군에게 영원한 귀국 불가의 판결이 내려지고 바오딩 행정관청인 구 청하도서에 구금당합니다. 지금은 이곳이 헐리고 없지만 신 청하도서에서 대원군의 억류 생활을 짐작해 볼 수 있습니다. 감시병이 상주하고, 편지도 검열당하며, 외부인과 면담은 불가했습니다. 먹으로 그림을 그리며 분노를 다스리는 나날이었습니다. 그런데 더 웃긴것은 신 청하도서의 안내문입니다. 현재 보수공사 중인데 안내문에는 "대원군이 패해 중국의 도움을 받아 중국으로 왔다."라고 쓰여 있는 것입니다. 도대체 중국이 강제로 납치해 놓고서 도움을 줘서 중국으로 왔다니 참 어이가 없습니다.

 우여곡절 끝에 임오군란이 진압되고 오장경과 그의 휘하였던 원세개는 조선에서 위압적으로 행동하였습니다. 고종은 오장경 일행이 청으로 돌아간 후 반청의 태도를 취합니다. 친러 정책이지요. 이에 청나라는 고종과 민씨정권을 견제하기 위해 대원군을 슬그머니 석방하여 조선으로 돌려 보냅니다. 원세개가 호위하였고 피랍된 지 3년 2개월만입니다. 운현궁으로 돌아온 흥선대원군은 이로당에서 칩거에 들어갑니다.

서월철폐, 경복궁 중건, 여러 정책들의 쇄신, 시대를 읽지 못한 쇄국정책 등을 추진한 대원군은 끊임없이 정계 복귀를 원했으나 명성황후 시해 사건의 주모자인 미우라에게 이용당하기도 하였습니다. 명성황후 시해 사건으로 또 다시 권력을 잡는 듯 하였으나 친러파에 의해 바로 축출당하였습니다. 그러다가 1898년 파란만장한 생을 마감합니다.

힘없는 나라였기에 일국의 대원군이 납치당하고, 그들의 철저한 정치적 목적에 이용당하기도 하였다는 것이 참 슬픈 역사입니다.

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 조선 후기 오랫동안 계속되었던 세도정치로 왕권은 약화되고 수령과 아전의 가렴주구로 백성들의 삶은 고달퍼집니다. 그래서 순조 때 몰락 양반인 홍경래가 중소 상인과 광산노동자와 함께 홍경래의 난을 일으킵니다. 평안도 지역의 차별로 인해 가산에서 시작되었으나 관군에게 집압되었다. 또 진주 지방을 중심으로 임술 농민 봉기가 일어납니다. 우병사 벼슬을 했던 백낙신이 탐욕과 수탈에 저항한 민란입니다.

 이 어려운 시기에 권력을 잡은 흥선대원군은 대대적으로 나라의 정신을 세우고 통치체제를 대대적으로 정비합니다. 몇몇 세도가에 의해 약해진 왕권을 강화하고 문란해진 삼정을 개혁하여 민생 안정을 도모하고자 많은 노력을 하였습니다. 그 중 진주민란의 원인이기도 한 삼정의 문란입니다. 삼정은 전정, 군정, 환곡이 있습니다. 전정은 농지에 부과하는 세금입니다. 군정은 군적과 군포에 관련된 규정입니다. 여기서 군적이란 군역 편성의 기준이 되는 문서를 말하고 군포란 병역을 면제해주는 대가로 받던 베를 말합니다. 환곡은 춘궁기에 곡식을 대여하고 추수기에 되받는 제도인데 오늘날의 복지제도와 비슷하다고 생각됩니다.

시아버지 죽어서 이미 상복 입었고, 갓난 아이 배냇물도 안 말랐는데, 3대의 이름이 군적에 오르다니, 달려가서 억울함을 호소하여 하여도, 범같은 문지기가 버티어 있고 이정이 호통치며 소까지 끌고갔다. 이글은 정약용의 애절양에 나오는 것으로 죽은 사람과 갓난아기까지 군포를 내야 하는 절박한 심정을 이야기하고 있습니다. 1541년 군적수포제 실시 이후 장정 1인당 군포 2필로 병역의 의무를 대신하게 되지만 특권 계층인 양반은 군포를 면제시켜 줍니다. 군적수포제란 모든 군정에게서 포 2필을 거두어 들이고 이 재정을 이용하여 군인을 고용하는 제도를 말합니다.

 애정양처럼 3대가 함께 살면 자그마치 군포가 6필, 또는 한 가정에 장정이 세명이어도 군포가 6필을 내야 합니다. 여기에 지방의 수령과 아전들의 횡령이 심해지면서 백성들의 부담은 엄청나게 불어납니다. 국가 재정을 확보하기 위한 삼정이 지방 수령과 아전들의 배를 불리는 불법적인 수단으로 사용된 것입니다. 그 예로 군포를 내지 못해 도망가는 사람이 있으면 그 이웃에게 대신 내도록 하였습니다. 이를 인징이라고 합니다. 또 그 친족들에게 내도록 하는 것이 족징입니다. 그것도 아니면 동네 사람들에게 내도로 하는 동징이 공공연하게 이루어졌습니다. 죽은 사람에게도 물리는 백골징포, 어린아이에게도 물리는 황구첨정 등으로 백성들의 삶은 하루도 편안한 날이 없었습니다.

 피폐해진 민심은 급기야 농민 봉기로 이어졌습니다.  세도정치는 극에 달해 지배층은 부패해지고 사회는 혼란해져 갔습니다. 이런 혼란을 바로 잡고자 등장한 흥선대원군은 각종 개혁의 칼을 빼어 듭니다. "이제는 양반들의 면세 특권을 폐지한다. 신분의 고하를 막론하고 집집마다 군포를 내도록 하라." 이렇게 명령을 내립니다. 그러나 양반 유생들이 "충신의 자손에까지 세금이 부과된다면 장차 누가 이 나라를 위해 충성을 다하겠습니까?"라고 반발을 합니다. 하지만 흥선대원군은 물러서지 않습니다. "일반 평민이 충신의 자손 몫까지 부담해야 한다면 이또한 충신의 본뜻이 아닐 것이다. 당장 시행하도록 하라" 이렇게 양반에게도 군포를 물리는 호포법이 시행됩니다. 이제부터는 양반과 상민 관계 없이 군포의 부담을 져야 합니다. 당시 신분제 사회에서 양반들이 내게 되면 군포를 부담하는 사람들이 약 60% 씩이나 증가됩니다. 그렇게 하여 백성들의 부담은 현저하게 감소되었습니다. 국가의 재정은 크게 확보되고 민심이 안정되는 효과를 거두게 됩니다.

백성들은 동등하다고 말하면서 사족을 업신여기고 반호는 스스로 특별하다고 생각하여 포의 납부를 거절하고 있습니다. 분수를 어기고 명령을 어기는 것이 어찌 이와 같을 수 있겠습니까?

반상의 구별을 두지 않는 세금징수제 호포법은 양반의 존엄을 해친다는 이유로 양반들의 거센 반발을 불러오게 됩니다. 그래서 흥선대원군의 입지는 점차 흔들리게 됩니다. 하지만 조선시대 양반과 상민의 신분을 구별하는 기준이었던 군정제도의 개혁으로 사회적인 개혁이 이루어집니다. 특히 1882년 고종은 "서북인 서자 중인 하급 아전과 군졸 등을 차별하지 않고 높은 관직에 등용하겠다"라고 말하며 신분에 따른 차별대우는 점차 없어지게 되었습니다. 그리고 마침내 갑오개혁에서 조선의 신분제도는 역사 속으로 사라지게 됩니다.   1894년 이후로 신분제도는 문서 상으로는 사라졌으나 사회 전반에서는 없어지지 않고 지금도 금수저, 은수저, 흙수저로 신분제도가 암암리에 유지되고 있는 것으로 생각됩니다.

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 조선 후기 고종 임금의 아버지인 흥선대원군


 당시 조선 조정은 안동김씨들이 정권을 꽉 잡고 있어 그들의 눈에 거슬리는 왕족은 모두 귀양을 가거나 죽음을 당했습니다. 그러다 보니 헌종이 죽은 후 임금할 사람이 없는 것입니다. 그러다가 찾은 것이 저 멀리 강화도에서 나뭇꾼을 하던 사람을 왕으로 앉힙니다. 그가 바로 철종입니다. 철종은 자신의 의지와 전혀 상관없이 왕이 된 인물입니다. 그러다보니 정치에 대해서 아무것도 모르고 관심 밖의 일이었습니다. 술이나 먹으면서 안동김씨가 하라는 대로 하면 되었습니다. 

  흥선대원군은 안동김씨의 감시를 피해 철저히 자신의 몸을 낮추고 상가집 개라는 소리를 들어가며 비굴한 생활을 하였습니다. 그런데 철종이 후사도 없고 병이 들게 되었습니다. 이제 흥선대원군은 자신에게도 기회가 올 것이라고 생각하며 더욱 더 미친 놈 소리를 듣는 행동을 하고 다녔습니다. 완전 파락호 생활을 이어간 것입니다. 이때 그의 뺨을 얼얼하게 만든 사건이 있었는데요. 그 장소는 어느 술집(기생집)입니다.


기생들: 어휴, 저게 무슨 왕족이야! 누가 좀 저놈 잡아갔으면 좋겠어. 왕족 망신 아니 나라 망신 다 시키고 다니네...쯧쯧

대원군:(혀 꼬부라진 목소리로) 여봐라. 술을 가져오너라. 술이 다 떨어졌다. 수우울을 달란 말이다.

기생집 주인: 아니 왕족이면 곱게 술을 마셔야지요. 그리고 외상값이 얼마나 밀렸는지 아세요?

대원군: 외상값은 곧 갚을테니 잔말말고 술이나 가져오너라.

기생집 주인: 안돼요. 그만 가세요.

대원군: (화가 나서 기생집을 쑥대밭으로 만들어 놓는다.)

 그 모습을 보고 조용히 일어서는 한 사나이가 있었다. 그는 군관 이장렴이었다.

이장렴: 대감. 체통을 생각하시어 그만 드시고 댁으로 가십시오. 제가 모시겠습니다.

대원군: 아니, 이놈은 또 누구냐? 내가 누군 줄 알고 까부느냐. 내 비록 이렇지만 그래도 왕족이거늘 하찮은 군관놈이 이렇게 무례한 것이냐?

이장렴: (대원군의 뺨을 후려 치며) 왕족이면 왕족답게 체통을 지켜셔야지요. 이게 무슨 추태입니까? 외상술 이나 마시고 돈도 갚지도 않고 그렇게 왕실을 더럽혀셔야 되겠소이까? 제가 왕실을 존중하고 이 나라를 사랑하는 마음으로 뺨을 때린 것이니 그리 아시오.

대원군: (허허 그놈 참...)

세월이 흐르고 흘러 고종이 어린 나이에 왕위에 오르고 흥선대원군이 실권을 장악하게 되었습니다. 그때 흥선대원군은 사람을 보내 이장렴을 운현궁으로 데려오라고 하였습니다.

이장렴: (어찌할 바를 모르고)여보. 이제 오늘이 마지막인 것 같소. 대원위께서 부르시니 필시 그날 뺨을 때린 일로 나를 문초할 것이오. 아마 난 살아오지 못할 것 같소. 부디 아이들을 잘 부탁하오. 

이장렴아내: 흑흑, 그러니 왜 뺨을 때려서가지고...부디 잘 말씀드리고 살려달라고 하세요.

이장렴은 운현궁으로 불려 갔다.

대원군: (눈알을 부라리며) 네이놈. 네가 예전에 내 뺨을 갈긴 놈이렷다. 그래, 지금도 내 뺨을 때릴 수 있겠느냐. 이놈!

이장렴: (머리를 숙이며) 대감. 예전의 무례를 용서해 주십시오. 대감께서 뺨을 때릴 수 있겠냐 물으셨는데 대감께서 혹시 지금도 못된 술버릇을 가지고 있다면 죽음을 무릅쓰고서라도 이 손이 가만있지 않을 것 같습니다. 

대원군: (고개를 끄덕이며) 야! 이놈아. 내가 지금 그 술집으로 외상술이나 먹으러 가려던 참이었는데...네놈때문에 가지 못하겠구나. 또 뺨을 맞을까봐.  하하하.....

이장렴: (눈을 껌뻑거리며) 송구합니다요. 대감.

흥선대원군: (호탕하게 웃으며) 여봐라. 게 아무도 없느냐? 여기 거하게 술상 봐오거라.

그렇게 이장렴은 흥선대원군에게 호된 벌을 받지 않고 극진한 대접을 받게 되었습니다. 그리고 이장렴이 돌아갈 때는

흥선대원군: 여봐라. 극진히 모셔라. 금위대장님 나가신다.  정중히 모셔라.

아무리 흥선대원군 앞에서도 할말을 다 하며 무장의 도리를 다한 이장렴과 인재를 알아보고 관용을 베푼 흥선대원군의 일화에서 참 많은 것을 느끼게 됩니다.

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철종이 왕위에 있을 때 조정은 안동김씨들의 세상이었습니다. 왕은 강화도에서 나뭇꾼으로 살다가 엉겁결에 왕이 된 사람인데 정치에 뭔 뜻이 있겠습니까? 왕은 허수아비이고 안동김씨들이 그들만의 리그를 했던 것입니다. 그러니 나라의 기강은 땅에 떨어지고 백성들의 삶은 매우 고달팠지요. 이 어수선한 나라의 분위기를 쇄신하고자 나선 이가 있었으니 바로 그가 흥선대원군입니다. 왕도 아니면서 왕보다 더한 권력을 10년동안 누리며 조정을 한 손에 쥐고 흔들었습니다.

  철종임금이 세상을 떠났습니다. 그런데 아뿔사 후사가 없습니다. 그러자 흥선대원군은 대왕대비 조씨와 결탁하여 매우 재빠르게 그의 둘째 아들을 왕위에 올렸습니다. 혹시 모를 안동김씨들의 왕위 계승에 대한 간섭을 피하려고 매우 민첩하게 왕을 선택한 것입니다. 이때 왕위로 오른 사람이 고종인데 그때 나이가 불과 12살이었습니다. 왕의 나이가 어리면 왕실의 어른이 수렴청정을 해야 합니다. 그럼 누가 해야 할까요? 당연히 대왕대비 조씨가 수렴청정을 해야 합니다. 하지만 대왕대비 조씨는 흥선대원군 이하응에게 전권을 위임합니다. 이렇게 권력의 전면에 나선 그는 장장 10년간 조선을 다스립니다.

  흥선대원군은 모든 권력을 틀어쥐자마자 최우선적으로 나라를 어지럽힌 안동김씨에 대한 대대적인 숙청을 감행하고, 당파를 초월하여 유능한 인재를 등용하였습니다. 유교 공부는 멀리한 채 백성들을 괴롭히고 국가 재정만 축내던 전국의 수많은 서원을 철폐해 버렸습니다. 호포제를 실시하여 그동안 세금한푼 내지 않았던 양반에게도 세금을 내도록 하였으며 복장 또한 간소하게 하여 사치를 억제하였습니다. 임진왜란 때에 불타 방치되었던 경복궁을 중건하여 왕실의 위엄을 높이고 하였으며, 쇄국정책을 실시하여 다른 나라와의 교류를 일절 불허하였습니다. 쇄국정책의 의지를 다지고자 전국에 척화비를 세우기도 하였습니다. 이중에서 호포제는 그동안 상민에게 부과되던 세금을 양반에까지 부과하여 국가 재정을 확충하고 일반 백성들의 세부담을 줄여 주었습니다. 이당시 양반 계층이 상민계층보다도 많아져서 상민만 세금 걷어서는 부족한 재정을 메꿀 수 없었고, 양반만 내지 않는다는 것은 불합리하다고 생각했기 때문입니다. 이렇게 백성들을 위한 정치를 한 것도 있고, 경복궁 중건 같이 백성들의 원성을 받았던 정책도 있었습니다.

  이제 고종이 장가를 가야 합니다. 흥선대원군은 며느리 감을 찾기 위해 노력한 결과 고아였던 민자영을 간택합니다. 외척이 전면에 나서서 또 다시 나라가 혼란해지지 않기 위해서는 권세있는 가문의 딸보다는 왕비될 사람의 집안이 평범해야 된다는 생각이었습니다. 대원군은 민자영이 왕비가 되면 더 이상 외척들에 대한 걱정을 하지 않아도 될 것이라고 생각했지요. 하지만 이 판단은 대원군에게 크나큰 실수가 되어 버렸습니다. 시아버지 대원군과 민 왕후는 사사건건 대립각을 세웠습니다. 조선의 국모가 된 민 왕후는 조정 일에 깊숙히 개입하였던 것입니다.

  1873년 흥선대원군은 민 왕후의 부추김에 힘입은 고종이 친정을 선포함으로써 권력의 정점에서 내려옵니다. 민 왕후는 자신의 친척들을 정치 일선에 불러들여 조정은 민씨들의 천국이 되었습니다. 이때 임오군란이라고 신식군대와 구식군대와의 차별에 불만을 품은 구식군대가 난을 일으킨 일이 있었습니다. 신식군대인 별기군을 민 왕후는 우대하였고, 구식 군인들은 제대로 된 대우를 해 주지 않았습니다. 이에 구식 군대들은 대원군을 끌어 들어 난을 일으켰고, 흥선대원군은 이를 기회로 민 왕후를 축출하고자 하였습니다. 하지만 민 왕후는 임오군란이 일어나자마자 충주로 잽싸게 도망을 갑니다. 그리고 청나라에 구원의 손길을 내밉니다. 그리하여 청나라 군사 3천명이 한양으로 들어오게 됩니다. 청나라가 들어오자 곧바로 구식군대 군인들은 진압이 됩니다. 청나라의 보호 속에 민 왕후는 다시 한양으로 돌아왔고, 흥선대원군은 임오군란의 우두머리로지목이 되어 청나라로 끌려갑니다. 이리하여 흥선대원군과 민 왕후는 시아버지와 며느리 관계가 아닌 원수 사이로 변합니다. 

 시간은 흘러 동학농민운동으로 야기된 청일 전쟁이 일어납니다. 이게 1894년에 발발합니다. 그런데 우리가 믿고 의지하던 청나라가 일본 군대에게 패하고 맙니다. 이제 조선은 일본의 간섭을 받게 됩니다. 이게 싫었던 민 왕후는 러시아를 끌어들여 일본에 대항하려고 합니다. 다급해진 일본은 민 왕후를 죽이려는 계획을 세웠습니다. 그리하여 1895년 경복궁 건청궁의 옥호루에 난입한 일본 깡패들이 명성황후(민 왕후)를 죽입니다. 조선의 경복궁에서 일본 깡패들이 난입하여 조선의 국모를 죽이는 말도 안되는 사건이 벌어진 것입니다. 일본 놈들은 이 작전을 '여우사냥'이라고 불렀다고 합니다. 그만큼 민 왕후가 여우처럼 꾀가 많은 사람으로 생각했는가 봅니다. 그런데 이 작전에 흥선대원군도 개입되었다는 사실입니다. 며느리 민 왕후가 너무 미운 나머지 일본 깡패들이 경복궁에 난입할 때 길잡이 역할을 했다는 것입니다. 일본이 흥선대원군에게 정권을 넘겨준다는 감언이설에 속은 것이지요. 이때 고종은 왕비도 죽이는 무자비한 일본이 자신에게도 해를 가할 수 있다고 판단해 일본의 눈을 피해 러시아 공사관으로 피신합니다. 이게 아관파천입니다.

  흥선대원군의 공과는 분명히 있습니다. 내가 만약 흥선대원군이라면 어떻게 며느리와 사이 좋게 잘 지낼 수 있을까? 또 부강한 나라를 만들기 위해 어떤 노력을 했을까? 하는 생각을 해보게 됩니다.

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